Cuando los astronautas del Apolo 11 pisaron la Luna, una de sus principales tareas fue sacar un kit de herramientas especial que utilizaron para recolectar muestras de roca y suelo para regresar a la Tierra. Ahora la compañía francesa Comex está trabajando bajo un contrato con la ESA para crear una versión actualizada que será utilizada por la próxima generación de exploradores lunares y la está probando bajo condiciones lunares simuladas.

Las famosas rocas Lunares devueltas a la Tierra por las seis misiones de alunizaje de Apolo han revolucionado nuestras ideas sobre la Luna y los orígenes del sistema solar, pero la recolección de estas muestras no fue nada fácil. Los trajes espaciales usados por los astronautas eran esencialmente naves espaciales personales diseñadas para recrear las condiciones necesarias para mantener vivo al portador. Con esto como prioridad principal, otras cosas, como la movilidad, quedaron en segundo lugar.

Como resultado, cuando Neil Armstrong dio ese pequeño paso por el hombre y recogió la Muestra de Contingencia para guardarla en su bolsillo en caso de que la misión fuera abortada en el momento en que se bajó del Módulo Lunar, no pudo agacharse y recoger un puñado de polvo. Tuvo que abrir una herramienta especial porque apenas podía doblarla.

ESA Young Graduate Trainee Dorota Budzyn

Lo mismo ocurrió con el resto de las misiones Apolo. Los astronautas hicieron un montón de trabajo geológico, pero la mayor parte de él implicaba cucharas, rastrillos, palas y otros utensilios hechos especialmente para ellos. Cincuenta años después, la tecnología ha dado grandes pasos, pero los trajes que usarán los próximos astronautas para visitar la Luna serán casi tan restrictivos, así que ellos también necesitarán sus propios juegos de herramientas para recolectar muestras y otros trabajos.

Basado en un estudio de tres años de duración realizado por Comex, el nuevo kit de herramientas ha sido probado por buzos en la piscina de flotabilidad neutra de 10 metros de profundidad del Centro Europeo de Astronautas (EAC) de Colonia. Aquí las herramientas, que derivan de las versiones de Apolo proporcionadas por la NASA, pueden ser probadas bajo gravedad lunar simulada, ya que los buzos realizan actividades similares a las que los astronautas llevan a cabo en la Luna.

El resultado de estas pruebas ha sido el desarrollo de un prototipo de cuchara sólida más maniobrable y de herramienta de tungsteno. Además, se creó un nuevo carro de apoyo para equipos cercanos (NEST). Este último fue probado en el lecho marino antes de ser fusionado con el Sistema de Evacuación Lunar (LESA) diseñado para mover a los astronautas heridos, para crear un dispositivo de doble función.

«Al combinar la experiencia en caminatas espaciales de nuestro equipo con el conocimiento y las habilidades geológicas planetarias proporcionadas por el entrenamiento de astronautas de la ESA en Pangaea, hemos desarrollado, probado y refinado rápidamente prototipos viables para el muestreo geológico», dice Hervé Stevenin, jefe de entrenamiento en caminatas espaciales de la ESA y operaciones de la Instalación de Flotabilidad Neutral (NBF, por sus siglas en inglés). El hecho de que nuestros expertos en caminatas espaciales se vuelvan expertos en geología lunar y tomen conciencia de los requisitos científicos de una travesía geológica eficiente ha aumentado nuestra comprensión de lo que se necesita para recolectar muestras científicamente relevantes de la superficie lunar». Hemos sido capaces de combinar este conocimiento con lo que sabemos sobre las limitaciones de las caminatas espaciales lunares para crear prototipos que funcionan tanto para científicos como para astronautas».