La NASA ha decidido poner un componente importante del cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) a través de una «Carrera Verde» en el período previo al lanzamiento previsto para 2021 de la misión lunar Artemis 1. El anuncio del 25 de julio del Administrador de la agencia espacial Jim Bridenstine abre el camino para que el escenario central de 212 pies de altura (65 m) del amplificador gigante sea sometido a una serie de importantes pruebas previas al vuelo que incluirán una quema del motor de ocho minutos de duración.

La construcción de un nuevo cohete de refuerzo es siempre un proceso largo y complicado, y la fabricación de un cohete clasificado para transportar astronautas lo es doblemente. Por su propia naturaleza, los cohetes de combustible líquido son extremadamente complejos y necesitan manejar enormes cantidades de propulsores que generan grandes cantidades de energía.

En el caso de la etapa central y los propulsores de cohetes sólidos para el SLS, generarán 8,8 millones de libras de empuje, ya que los cuatro motores principales RS-25 consumen 733.000 galones (2,7 millones de litros) de oxígeno líquido e hidrógeno líquido en los primeros ocho minutos de vuelo antes de pasar a la segunda etapa. Una fase clave de las pruebas tendrá lugar en el banco de pruebas B-2 en el Centro Espacial de Tenis de la NASA, cerca de Bay St. Louis, Mississippi, donde se instalará el escenario central para un incendio estático que no lo verá salir de la plataforma.

Anteriormente, esos disparos implicaban versiones de prueba de la aviónica, los cables, los sistemas de propulsión y los tanques de un nuevo cohete, que luego se cambiaban por componentes de vuelo para las misiones propiamente dichas. Sin embargo, para la carrera verde prevista, la NASA está adoptando un enfoque diferente.

La Carrera Verde significa que los ingenieros están tomando el hardware nuevo o «verde» y operándolo todos juntos en una «carrera» para probar cosas como el abastecimiento de combustible, la presurización y el funcionamiento de los motores, tanques, líneas de combustible, válvulas, sistema de presurización y software durante meses de pruebas antes de que se encienda y funcione el cohete completo.

Lo que es diferente, es que se trata de componentes de vuelo reales y no de versiones de prueba. Después de las pruebas en el stand que también vio las pruebas de los motores del Saturn V y del Space Shuttle, la etapa central del SLS será inspeccionada, validada, renovada y enviada al Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida para su ensamblaje con el resto del lanzador para la misión Artemis 1.

«La etapa central de SLS es una hazaña de ingeniería que incluye no sólo los mayores tanques de propulsor de cohetes jamás construidos, sino también sofisticados sistemas de aviónica y de propulsión principal», dice Lisa Bates, subgerente de etapas de SLS. «Aunque el cohete está diseñado para evolucionar con el tiempo para diferentes objetivos de la misión, el diseño de la etapa central seguirá siendo básicamente el mismo. La prueba de aceptación de la Carrera Verde da a la NASA la confianza necesaria para saber que la nueva etapa central funcionará una y otra vez como se pretende.

«Con Green Run, verificamos que cada componente individual funciona bien dentro del sistema de etapa central. Es más que una prueba. Es la primera vez que la etapa cobrará vida y estará completamente operativa desde la aviónica en la parte superior de la etapa central hasta los motores en la parte inferior».