La NASA ha otorgado a la Universidad Carnegie Mellon (CMU) y Astrobotic un contrato de US$5.6 millones para construir un nuevo rover lunar robótico del tamaño de una maleta que podría aterrizar en la Luna tan pronto como en 2021. Una de las 12 propuestas seleccionadas como parte del programa Lunar Surface and Instrumentation and Technology Payload (LSITP) de la agencia, el rover MoonRanger de 24 libras (11 kg) está diseñado para operar autónomamente en misiones de una semana de duración dentro de 0.6 millas (1 km) de su módulo de aterrizaje.

El proyecto Artemis de la NASA para devolver a los astronautas estadounidenses a la Luna y establecer una presencia permanente en ella implica una nueva ola de vehículos robóticos de exploración de superficie para explorar sitios de aterrizaje, recursos minerales, agua helada y otros puntos de interés.

Sin embargo, el estado actual de la tecnología del rover involucra máquinas grandes y autónomas que tardan meses o años en cumplir sus objetivos. En el caso de los robots lunares, esto significa hacer robots que no sólo puedan llevar a cabo sus tareas asignadas, sino que también puedan sobrevivir a esa mortal noche lunar de 14 días y a su frío asesino electrónico.

MoonRanger aborda este problema simplificando y acelerando el rover, para que pueda realizar misiones de exploración de largo alcance en el lapso de una semana. Descrito por el líder de desarrollo y construcción William «Red» Whittaker, este enfoque de «misión en una semana» podría transformar rápidamente la exploración lunar.

El MoonRanger tiene un diseño más simple y barato y es tan pequeño que no puede llevar un transceptor de radio lo suficientemente potente como para comunicarse directamente con la Tierra. Esto significa que tiene que ser en gran parte autónomo, así que puede navegar y recolectar datos antes de regresar a su módulo de aterrizaje para transmitir los hallazgos y recibir nuevas órdenes.

La iteración actual de MoonRanger está diseñada para crear mapas detallados del terreno en 3D con un énfasis particular en las regiones polares, que han mostrado evidencia de hielo o fosas lunares que podrían conducir a cuevas que podrían convertirse en puestos avanzados tripulados.

«Este último premio de la NASA para desarrollar MoonRanger para una misión a la luna es otro ejemplo de cómo Astrobotic es el líder mundial en logística lunar», dice John Thornton, CEO de Astrobotic, un derivado de CMU. «Nuestras capacidades de módulo de aterrizaje y rover están diseñadas para llevar a nuestros clientes a la luna y permitirles llevar a cabo actividades significativas y de bajo costo para la ciencia, la exploración y el comercio».