El Falcon 9 y el Falcon Heavy son las estrellas del espectáculo de SpaceX, pero las aspiraciones de la compañía en el espacio profundo descansan en un vehículo aún más grande y poderoso conocido como la nave estelar. Hoy vuela esta nave espacial de nueva generación por primera vez, aunque sólo sea por un momento fugaz cuando la compañía inicia las pruebas de tolvas suborbitales.

SpaceX agregó los toques finales al primer prototipo de nave estelar en enero en su sitio de pruebas en Boca Chica, Texas. Este primer prototipo del vehículo de elevación súper pesada se conoce como Starhopper y se construye exclusivamente para los ensayos de la tolva suborbital, en los que SpaceX practicará su lanzamiento y aterrizaje dentro de los confines de la atmósfera de la Tierra.

Después de montar su motor Raptor en el vehículo hace dos semanas, todo apareció en pista para esta primera prueba de tolva a mediados de julio, en la que la nave despegaba a una altitud de alrededor de 20 m (66 pies), se movía un poco hacia los lados y luego bajaba y aterrizaba.

Como suele ocurrir en los vuelos espaciales, una serie de contratiempos imprevistos conspiraron para retrasar este viaje inaugural, incluido un incendio en la plataforma de lanzamiento ayer, cuando la nave puso en marcha sus motores. Esto siguió a otro evento ardiente la semana pasada durante una prueba de fuego estático, donde el vehículo enciende sus motores pero permanece atado a la plataforma.

Pero ahora SpaceX ha dejado a Starhopper fuera de la correa por primera vez, y aparentemente sin incidentes. Musk confirmó el éxito de la prueba de lúpulo en Twitter, añadiendo que otros 200 metros (650 pies) de lúpulo está previsto para «una semana o dos».

Mientras tanto, SpaceX sigue trabajando en una versión orbital de la nave estelar, que volará a mayores altitudes y tendrá una piel de acero inoxidable más gruesa para evitar arrugas y una sección nasal más suave. Musk ha dicho que hará una presentación técnica completa de la nave una vez que este primer vuelo haya sido completado, así que podemos aprender mucho más sobre el vehículo y los planes de SpaceX para el mismo en un futuro próximo.