¿Qué tan seguro se sentiría al regresar a un edificio de varios pisos que acababa de pasar por un terremoto? Un nuevo sistema de sensores podría disipar sus temores, ya que mide ópticamente cuánto se ha balanceado un edificio y, por lo tanto, cuán dañado puede estar.

Algunos edificios ya incorporan acelerómetros en varios pisos, que se utilizan para determinar hasta qué punto esos pisos se mueven de un lado a otro. Sin embargo, según los científicos del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley de California, estos sistemas pueden ser costosos, además de que el procesamiento de sus datos puede ser un proceso complejo y que requiere mucho tiempo.

Con eso en mente, los investigadores del Berkeley Lab se unieron con colegas del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore y la Universidad de Nevada-Reno, creando lo que se conoce como el Sensor de Posición de Diodo Discreto (DDPS).

En desarrollo durante los últimos cuatro años, consiste en un láser montado en una planta, que ilumina con un haz de luz una serie rectangular de fotodiodos sensibles a la luz en la planta inferior. A medida que el edificio se balancea en un terremoto, el rayo láser se mueve hacia adelante y hacia atrás a través de la matriz, proporcionando un registro electrónico de cuánto se han movido lateralmente los dos pisos en relación uno con el otro.

Once the earthquake is over, authorities can consult the DDPS' wirelessly-transmitted record in order to instantly...

Una vez finalizado el terremoto, las autoridades centrales pueden consultar ese registro transmitido de forma inalámbrica para determinar instantáneamente si el edificio excedió su tolerancia estructural máxima. Si no lo hizo, entonces puede ser reocupado con seguridad.

Ya se ha demostrado que el DDPS proporciona lecturas precisas cuando se somete a pruebas de mesa de agitación, y ahora está a punto de ser instalado por primera vez en un edificio real de varios pisos – en el campus del Berkeley Lab. Debido a que el campus está situado junto a la muy activa Falla de Hayward, el sistema debería ver mucha acción.

«Hasta ahora, no ha habido manera de medir con precisión y directamente la deriva entre los pisos de los edificios, que es un parámetro clave para evaluar la demanda de terremotos en un edificio», dice el geocientífico de Berkeley David McCallen, que dirige el proyecto de investigación. «Estamos entusiasmados de que esta tecnología de sensores esté ahora lista para las pruebas de campo, en un momento en que las estrategias de respuesta después del terremoto han evolucionado para dar prioridad a la funcionalidad y reocupación seguras y continuas de los edificios, además de la’seguridad de la vida'».