La Universidad Carnegie Mellon (CMU) ha anunciado que planea enviar el primer rover americano no tripulado a la Luna en julio de 2021. Bajo la dirección del director del Instituto de Robótica William «Red» Whittaker, el robot en miniatura de cuatro ruedas viajará a la Luna a bordo del módulo de aterrizaje Astrobotic Peregrine de CMU junto con otras 14 cargas útiles científicas, y llevará una galería de arte en miniatura en su viaje.

Puede que la NASA no haya logrado todos los primeros logros en la exploración espacial, pero hay muy pocos logros en los que la agencia espacial no haya tenido éxito. A pesar de los notables logros del programa Apolo, mucha gente se sorprendería al saber que los americanos nunca han enviado un rover sin tripulación a la Luna. Aunque la NASA envió tres rovers eléctricos para transportar astronautas, así como un pequeño escuadrón de órbitas, impactadores y vehículos de aterrizaje, nunca ha enviado un rover robótico.

Eso no es realmente sorprendente. La Unión Soviética sólo envió dos rovers en 1969 y 1973, y China envió dos en 2013 y 2018, pero no fue hasta que la empresa privada Astrobotic de CMU consiguió un contrato de 79,5 millones de dólares de la NASA la semana pasada que los EE.UU. volvieron a participar en el juego.

El nuevo rover lunar se basa en 30 años de experiencia del Instituto de Robótica de CMU, que construyó una serie de rovers experimentales terrestres, incluyendo el Ambler, el Nomad, el Scarab y el Andy, así como software de navegación que más tarde se incorporó a los exitosos rovers de Marte de la NASA.

Sin embargo, el aún no nombrado rover lunar es relativamente modesto, tiene el tamaño de una caja de zapatos y pesa alrededor de 1,8 kg (4 lb). En parte, esto es para facilitar el transporte del módulo de aterrizaje Peregrin, pero también porque el equipo de la CMU lo ve como el primero de una nueva clase de robots que son lo suficientemente asequibles para ser usados por universidades y compañías privadas en lugar de por agencias espaciales nacionales.

La idea es adaptar las técnicas del CubeSat al diseño del rover. Según Whittaker, donde los exploradores Moon soviéticos eran tan pesados como un búfalo y los chinos tan pesados como un panda, el explorador CMU es más bien un gato doméstico en términos de peso. Para la primera misión, el rover se desplegará en la zona de aterrizaje del halcón, que se encuentra en el cráter del Lacus Mortis al sur del cráter de Mare Frigoris, cerca del polo norte lunar. Una vez allí, enviará las primeras imágenes a nivel del suelo de la zona.

The MoonArk that will be carried on CMU's robotic rover

Además de su trabajo científico, el rover llevará un paquete de arte llamado «MoonArk». Creado por el artista espacial y profesor emérito de la CMU School of Art Lowry Burgess, el MoonArk pesa sólo 227 g y está compuesto por cuatro cámaras que contienen cientos de imágenes, poemas, música, nano-objetos, mecanismos y muestras terrenales, que están «entrelazadas a través de complejas narrativas que desdibujan las fronteras entre los mundos vistos e invisibles».

«Si este es el siguiente paso en la exploración espacial, pongamos esa exploración en la conciencia pública», dice Mark Baskinger, profesor asociado de la Escuela de Diseño de la CMU. «¿Por qué no hacer que la gente mire hacia arriba y piense en nuestro lugar en el universo, y piense en dónde estamos en el gran esquema de las cosas?»