Al igual que los marinos de antaño, las futuras naves espaciales podrían estar moviéndose bajo el poder de las velas. Pero por supuesto, sin viento en el espacio, estas velas están capturando otro método de propulsión – fotones de la luz de las estrellas. La tecnología pronto será demostrada en acción a bordo del LightSail 2, un pequeño satélite que se lanzará la próxima semana.

Desarrollado por la Sociedad Planetaria, LightSail 2 es un CubeSat del tamaño de una barra de pan. Está equipado con cámaras y equipos de comunicación, pero la principal atracción, por supuesto, es la vela solar. Una vez desplegada, esta vela mylar medirá 32 m2 (344 ft2), o aproximadamente el tamaño de un ring de boxeo.

La idea es que esta enorme superficie capte fotones de luz del Sol, dando al satélite un ligero empujón en la dirección opuesta. Y «leve» es correcto – el empuje es aproximadamente igual al peso de un sujetapapeles. Pero dale suficiente tiempo, y este método de propulsión debería permitir que una pequeña nave espacial alcance velocidades relativistas – Breakthrough Starshot, por ejemplo, espera usar una vela solar para alcanzar Alpha Centauri en 20 años, en lugar de los 30.000 que se necesitarían con otra tecnología actual.

LightSail 2 no se acercará ni tan lejos ni tan rápido – el proyecto es más bien una prueba de concepto de que la vela puede funcionar. El CubeSat permanecerá en la órbita de la Tierra, pero utilizará fotones solares para empujarlo más lejos, cambiando la forma de su trayectoria orbital.

Como sugiere el número de su nombre, éste no es el primer rodeo de la Sociedad Planetaria. El LightSail original se lanzó en 2015 en una misión similar, pero el objetivo era simplemente desplegar la vela, no utilizarla. Cuatro años después, y parece que el segundo objetivo está finalmente al alcance de la mano.

El lanzamiento de LightSail 2 está programado para el 24 de junio, a bordo de un cohete SpaceX Falcon Heavy y embalado dentro de una nave espacial del tamaño de una maleta llamada Prox-1. Aproximadamente 80 minutos después del lanzamiento, Prox-1 será lanzado en una órbita circular a una altitud de 720 km (447 mi).

LightSail 2 will be released from Prox-1 one week after launch

Exactamente una semana después del lanzamiento, Prox-1 abrirá su escotilla y soltará el LightSail 2. La nave se iniciará, desplegará su antena y comenzará a comunicarse con el equipo de tierra. Los paneles solares se abrirán unos cinco días después del despliegue, y unas dos semanas después del lanzamiento, las velas solares finalmente se desplegarán.

LightSail 2 ajustará el ángulo de la vela repetidamente durante su órbita, de modo que la cara esté abierta a la luz a medida que la embarcación se aleja del Sol, y luego la inclina de lado a lado mientras se mueve hacia ella. La repetición de este proceso a lo largo de un mes debería alterar la trayectoria de la órbita de la nave, hasta que se encuentre a una altitud mayor a la que tenía cuando comenzó.

Los investigadores sobre el terreno medirán los ligeros cambios en la órbita de Lightsail 2 utilizando una red de láseres. Estos serán transportados hacia el CubeSat, rebotando en un grupo de espejos en su parte inferior. Los científicos pueden entonces medir el tiempo que tarda la luz en reflejar hacia ellos, dándoles una idea de cuánto está cambiando la órbita.

Este proceso hará que la órbita de LightSail 2 sea más elíptica, acercando los puntos más bajos de su órbita a la atmósfera terrestre. Eventualmente, el arrastre atmosférico cancelará el empuje del fotón, lo que pondrá fin a la fase experimental de la misión. Una vez hecho su trabajo, LightSail 2 continuará orbitando el planeta durante aproximadamente un año después de eso, antes de ser arrastrado de nuevo hacia abajo y quemarse al volver a entrar.

El equipo dice que LightSail 2 puede ser visible a simple vista una vez que su vela está fuera. Si todo va según lo planeado, el proyecto es un emocionante primer paso hacia la nave espacial interestelar.