Mediante la combinación de polvo de luna y láser, el Laser Zentrum Hannover (LZH) y el Instituto de Sistemas Espaciales (IRAS) de la Universidad Técnica de Braunschweig están experimentando con formas de utilizar la impresión en 3D para construir colonias lunares. Programado para volar en 2021, el nuevo sistema láser Moonrise será incorporado en el rover lunar no tripulado de PTScientists, con sede en Berlín, y se utilizará para demostrar si es posible convertir el regolito lunar en materiales de construcción prácticos.

Con varias agencias espaciales y compañías privadas comprometidas a establecer puestos de avanzada humanos a largo plazo en la Luna, el problema de construir los hábitats y otras estructuras va desde los experimentos de pensamiento hasta una lista de problemas prácticos. El mayor de ellos es casi con toda seguridad el costo masivo del traslado de materiales a la Luna, con un costo por kilogramo, según LZH, que asciende a unos 700.000 euros (782.000 dólares).

El sistema de impresión láser Moonrise se basa en la idea de que la mejor alternativa al envío de materiales a la Luna sería utilizar los recursos locales como sustituto. Aún en fase experimental, el láser de 3 kg (6,6 lb) está diseñado para ver si el regolito o la capa superior del suelo lunar puede fundirse y convertirse en estructuras de construcción.

Moonrise ha estado en desarrollo durante nueve meses con el propio láser y su óptica ya muy avanzados, pero el equipo dice que no sólo necesitan conseguir la tecnología central correcta, sino también crear una versión sintética adecuada del regolito para permitir las pruebas en la Tierra.

Además, el láser necesita ser endurecido desde el punto de vista de la ingeniería para que pueda manejar los choques y las vibraciones involucradas en llevarlo a la Luna, así como las temperaturas extremas masivas que encontrará.

Durante la prueba planificada en la superficie de la Luna, el láser se instalará en un rover y luego se utilizará para fundir el regolito de forma controlada para producir formas predefinidas con cámaras de alta resolución que registrarán el proceso y los resultados.

«La prueba directa planificada de que somos capaces de procesar el regolito lunar con componentes de hardware ya disponibles es crucial para la planificación de futuras misiones», dice Stefan Linke de IRAS. «Así, proyectos más grandes y sostenibles en la superficie de nuestro vecino cósmico se hacen posibles.»