La NASA ha acordado un contrato de 73,7 millones de dólares con Made in Space, con sede en California, para lanzar una nave espacial de demostración que fabricará y ensamblará componentes de satélites en órbita. El objetivo del demostrador, llamado Archinaut One, es desarrollar tecnologías que puedan ser utilizadas tanto en la fabricación espacial como en misiones en el espacio profundo.

Uno de los grandes cuellos de botella de los vuelos espaciales son las limitaciones impuestas por los lanzadores. Debido a que sólo son capaces de levantar objetos de un cierto tamaño y peso, los ingenieros han tenido que lidiar durante mucho tiempo con la forma de sacar el máximo provecho de las máquinas relativamente pequeñas y ligeras.

La adaptación de la impresión en 3D al espacio proporcionaría muchas ventajas. Además de la capacidad de crear piezas de repuesto o actualizaciones bajo demanda, también significa que, en lugar de lanzar naves espaciales completas, las materias primas podrían lanzarse con un mínimo de componentes preconstruidos. Un satélite de la impresora podría entonces imprimir y ensamblar la nave espacial final a menor costo y con mayor flexibilidad.

Para ayudar a lograr esto, la NASA ha adjudicado un nuevo contrato para iniciar la segunda fase de una asociación con Made in Space establecida a través de la convocatoria Tipping Point de la agencia. Bajo esta asociación público-privada, la NASA pondrá sus recursos a disposición mientras Made in Space pague por lo menos el 25 por ciento de la factura.

Una vez terminado, el demostrador de Achinaut One será enviado al espacio desde Nueva Zelanda encima de un lanzador de Rocket Lab Electron en o después de 2022. Cuando se establezca en órbita terrestre baja, imprimirá en 3D dos haces de hasta 10 m de longitud a cada lado de la nave en los que se desplegarán paneles solares que, según la NASA, proporcionarán hasta cinco veces más energía que los paneles convencionales de la misma zona.

Cuando ha madurado, la NASA considera que esta tecnología de impresión en 3D tiene muchas aplicaciones, incluyendo la construcción de antenas de comunicaciones, telescopios espaciales a gran escala, y proporciona un trampolín para que los astronautas regresen a la Luna y lleguen a Marte.

«La fabricación y el ensamblaje de robots en el espacio son cambios incuestionables y capacidades fundamentales para la futura exploración espacial», dice Jim Reuter, administrador asociado de la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA. «Al tomar la delantera en el desarrollo de esta tecnología transformadora, los Estados Unidos mantendrán su liderazgo en la exploración espacial a medida que avanzamos con los astronautas a la Luna y luego a Marte».