En un esfuerzo por hacer que las aeronaves convencionales y los vehículos aéreos no tripulados (UAVs) se lleven bien, la NASA se ha embarcado en lo último en una serie de pruebas de vuelo utilizando aviones no tripulados especialmente adaptados y aviones «intrusos» tripulados. El propósito es demostrar la eficacia de las nuevas tecnologías y ayudar a desarrollar nuevas regulaciones que permitan a los UAVs integrarse en el Sistema Nacional de Espacio Aéreo (NAS) de los Estados Unidos.

En los últimos 20 años, los drones han recorrido un largo camino. Donde antes estaban confinados a jugueterías o a un puñado de unidades de reconocimiento militar, ahora son tan diversos, comunes y tienen tantas aplicaciones que organismos oficiales como la FAA de los Estados Unidos están admitiendo finalmente que se debe hacer espacio en el cielo para estos aviones autónomos y teledirigidos.

Para ayudar con esto, la NASA ha estado llevando a cabo una serie de programas de vuelo de prueba desde 2012. La última, Flight Test Series 6 (FT6), está programada para comenzar en septiembre de este año y continuar hasta noviembre.

La NASA dice que el objetivo principal de los vuelos de prueba será evaluar nuevos sensores pequeños, ligeros y de baja potencia para ayudar a los aviones convencionales y a los UAV a detectarse y evitarse mutuamente. Además, las pruebas ayudarán a desarrollar normas de rendimiento para dichos sistemas, así como para los radares aire-aire.

Brad Petty from Navmar Applied Sciences Corporation attaches a winglet to the TigerShark upon arrival at...

Para el FT6, la NASA ha recibido un TigerShark Block 3 XP desarrollado por NAVMAR Applied Sciences Corporation, que tiene una envergadura de 6,7 m (21,9 pies), una capacidad de carga útil de 43 kg (95 lb) y puede permanecer en el aire durante 12 horas. Se controla de forma remota utilizando una cabina en tierra y ha sido equipado con un generador de humo que permite a las tripulaciones de los aviones intrusos rastrearlos visualmente y un radar Dapa-Lite montado en la nariz, construido por Honeywell, que utiliza un conjunto de fases fijas para dirigir el haz del radar de forma electrónica mediante tres paneles planos.

«El sistema de radar es una tecnología de vanguardia con paneles lo suficientemente pequeños como para ser transportados en un UAS más pequeño, pero con suficiente alcance para ver y evitar otras aeronaves», dice el investigador principal de la DAA FT6, Michael Vincent. «Nuestro objetivo para FT6 es desafiar la efectividad de nuestro sistema DAA (Detect and Avoid) y el sistema de radar de Honeywell a medida que desarrollamos estándares de rendimiento de las aeronaves no tripuladas que se integran en nuestro sistema de espacio aéreo nacional».

Utilizando una flota de intrusos compuesta por un BeechcraftKing Air B200 de dos turbopropulsores, un avión entrenador Beechcraft T-34C Mentor y un planeador motorizado TG-14 de dos personas, las pruebas determinarán qué tan bien funciona el radar Dapa-Lite en términos de alcance y precisión a medida que se bloquea con los intrusos y calcula su distancia relativa, rumbo y elevación.

Esto permitirá a las computadoras de a bordo alterar la trayectoria de vuelo del dron para mantenerlo a una distancia segura. Además, el sistema de evitación alertará a los pilotos si hay un problema con un avión no tripulado en las inmediaciones y proporcionará la información pertinente para evitar el peligro.

El programa incluye pruebas que involucran a una aeronave intrusa que deliberadamente intenta un curso de colisión frontal con una zona objetivo. La NASA hace hincapié en que tales vuelos utilizarán un amortiguador de seguridad adecuado para evitar contratiempos en los 150 encuentros en 26 vuelos. Éstos utilizarán una serie de pilotos, que desconocen los objetivos de la misión FT6 para evitar el problema de que el piloto anticipe una solución a un escenario.

«Cada decisión que hemos tomado para FT6 fue el resultado de lo que hemos aprendido en pruebas de vuelo anteriores», dice Vincent. «Nuestro viaje a través de cada serie de pruebas de vuelo ha sido fundamental con la esperanza de permitir que aeronaves no tripuladas entren en un espacio aéreo no segregado en un futuro próximo. El FT6 será un gran factor para integrar con seguridad los aviones no tripulados».