Nadie quiere acercarse a los residuos nucleares, por lo que un equipo de ingenieros de la Universidad de Lancaster está desarrollando un nuevo sistema robótico semiautónomo para ayudar a desmantelar los reactores desmantelados. Utilizando un nuevo software de imágenes y una cámara Microsoft Kinect, el robot móvil de dos brazos puede identificar, agarrar y cortar objetos como tuberías sin que el operador tenga que controlar cada movimiento.

El desmantelamiento de un reactor nuclear es un trabajo largo y costoso que requiere un alto grado de habilidad. Desafortunadamente, también es un trabajo que debe hacerse en un ambiente altamente radioactivo contaminado con todos los niveles de desechos nucleares. Esto pone a los trabajadores en la posición poco envidiable de tener que estar justo en el lugar y lo más lejos posible al mismo tiempo.

«El estándar dentro del desmantelamiento nuclear es la teleoperación directa de robots por control humano, lo que es extremadamente difícil para los operadores, especialmente dada la complejidad de las tareas de desmantelamiento nuclear», dice James Taylor, profesor de Ingeniería de Control en el Departamento de Ingeniería de la Universidad de Lancaster, «Es poco probable que las soluciones totalmente autónomas se consideren seguras en un futuro próximo, por lo que hemos explorado la posibilidad de crear una solución semiautónoma que se sitúe entre las dos.

El prototipo de robot tiene brazos hidráulicos y manipuladores con una cámara que proporciona información visual. Sin embargo, la cámara no es un simple dispositivo de circuito cerrado. En cambio, una computadora está analizando las imágenes, permitiendo que el robot identifique los objetos y descubra cómo agarrarlos, manipularlos y cortarlos. En lugar de un control convencional con joystick, el operador señala el objeto deseado en la pantalla y el robot se encarga del resto.

«Al utilizar una sola cámara montada en el robot, nuestro sistema se centra en una tarea común en estos entornos difíciles: la selección y el corte de tuberías», dice Taylor. «Nuestro sistema permite a un operador instruir al manipulador del robot para que realice un agarre de la tubería y corte con sólo cuatro clics del ratón. Las pruebas demuestran que los operadores que utilizan este sistema superan con éxito a los operadores que utilizan el estándar actual basado en joystick. Mantiene al usuario en control de todo el robot, pero reduce significativamente la carga de trabajo del usuario y el tiempo de operación».

Debido a que el sistema está destinado a ser utilizado por los operadores sin necesidad de una formación exhaustiva, el proyecto también está trabajando en cómo equipar el robot con múltiples sensores para cosas como el audio y la temperatura para proporcionar al usuario más retroalimentación, así como una mayor sensación de espacio.

Esto incluye el diseño de una interfaz gráfica de usuario que convierte una avalancha de datos brutos en lecturas significativas que pueden ser interpretadas y comprendidas rápidamente. Es un poco como el indicador de combustible de un coche, que no proporciona una lectura numérica exacta de cuántos galones quedan en el tanque, sino que convierte los datos en un simple reloj con una aguja que viaja entre E y F.

El equipo dice que el robot ha sido probado en el laboratorio con un pequeño número de operadores que llevan a cabo tareas como el corte de tubos de plástico. Para que el robot sea más práctico, es necesario realizar más trabajo, incluido el blindaje de la máquina contra los daños por radiación.