SpaceX parecía estar listo para superar otro hito como parte de su programa de pruebas Crew Dragon en abril, después de que la nave espacial completara con éxito su viaje inaugural hacia y desde la Estación Espacial Internacional en marzo. Pero una explosión inesperada durante las pruebas de motores en la Tierra planteó algunas preguntas sobre el tiempo y la fiabilidad de sus vehículos, que ahora ofrece algunas respuestas a las investigaciones conjuntas con la NASA.

La prueba de fuego de la cápsula del Crew Dragon fue lo que se conoce como prueba de fuego estática, en la que la nave espacial está atada al suelo y los motores se disparan a toda máquina. La prueba del 20 de abril fue diseñada para poner a prueba los sistemas de Aborto en Vuelo del Crew Dragon, que están diseñados para volar la cápsula fuera del cohete y mantener a los astronautas a salvo si algo sale mal en la plataforma de lanzamiento, a través de sus pasos.

Este sistema está compuesto por ocho propulsores Draco, que están separados de los propulsores que ayudan a la nave a maniobrar en el espacio, y como se sospechaba anteriormente, fueron la causa de la explosión del 20 de abril. SpaceX anunció hoy que la explosión ocurrió alrededor de 100 milisegundos antes de que los ocho propulsores se encendieran como resultado de un oxidante líquido, que ayuda a encender el combustible para cohetes, filtrándose en los tubos de helio de alta presión del vehículo.

Esta «babosa» de oxidante líquido pasó a través de una válvula de retención de helio de titanio a muy alta velocidad, causando una falla estructural del componente, su ignición y, en última instancia, la destrucción del vehículo. SpaceX dice que ya ha tomado medidas para resolver el problema reemplazando las válvulas de retención por discos de ruptura, los cuales dicen que sellan completamente hasta que se abren por alta presión y «mitigan el riesgo por completo».

La forma en que todo esto afecta a SpaceX y a los planes de la NASA para el Crew Dragon sigue siendo poco clara. La nave espacial es parte del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, que tiene como objetivo que los vuelos espaciales humanos salgan de suelo estadounidense por primera vez desde que se suspendió el programa del Transbordador Espacial en 2011 (los astronautas estadounidenses actualmente viajan al espacio por cortesía de Rusia, a un costo considerable).

En noviembre del año pasado, SpaceX tenía como objetivo junio de 2019 para sus primeros vuelos tripulados de la cápsula Crew Dragon, aunque tendrá que llevar a cabo pruebas de aborto sin tripulación, en las que la nave será lanzada lejos del cohete Falcon 9, antes de que eso ocurra. Mientras tanto, Boeing, el otro contratista a bordo del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, apunta a septiembre para vuelos no tripulados de su nave espacial Starliner.