Una cámara web recién instalada en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, está dando a los miembros del público un asiento de primera fila mientras técnicos e ingenieros ensamblan el rover Marte 2020. El explorador robótico estará acompañado por un helicóptero equipado con una cámara de alta resolución cuando despegue al Planeta Rojo sobre un cohete Atlas V el próximo año.

Los rovers de Marte tienen que ser increíblemente resistentes para sobrevivir al peligroso paso de la superficie de nuestro planeta a la de nuestro vecino rojo. Deben sobrevivir a las tumultuosas vibraciones acústicas del lanzamiento durante su salida a través de la atmósfera de la Tierra, seguidas por el ambiente frígido del espacio interplanetario mientras realizan el viaje interplanetario a Marte.

Estas dificultades forman un redoble de tambores para lo que podría decirse que es la parte más tensa de una misión de rover, en la que un robot de 1.040 kg (2.300 lb) choca contra la débil atmósfera marciana, para ser bajado delicadamente a la polvorienta superficie con la ayuda de una grúa flotante del cielo.

Para cada uno de estos peligros potenciales, la NASA ha desarrollado soluciones ingeniosas diseñadas para mantener su rover saludable y capaz de rastrear la superficie – y en el caso del rover 2020, el subsuelo de Marte – en busca de pistas que ayuden a desentrañar los misterios que aún guarda el Planeta Rojo. La pregunta más grande de todas gira en torno a si nuestro vecino marciano era capaz de albergar vida microbiana en el pasado antiguo.

La webcam en la sala limpia High Bay 1 de la NASA, que ha sido bautizada «Seeing 2020», ofrece al público la oportunidad de ver cómo los ingenieros preparan a su nuevo explorador para los rigores de la vida en otro planeta. La transmisión es en vivo las 24 horas del día, con la excepción de los períodos de mantenimiento o fallos técnicos.

Artist's impression of the Mars 2020 rover exploring the Red Planet

La corriente no será una colmena constante de actividad. El trabajo se lleva a cabo generalmente en el rover a las 8 am PDT, así que sintonice a partir de entonces para ver cómo el rover va tomando forma.

Ver 2020 estará acompañado de una serie de charlas electrónicas que tendrán lugar de lunes a jueves entre las 11 am y las 4 pm PDT, durante las cuales el público podrá plantear preguntas a los miembros del equipo de Marte 2020 o del equipo de medios sociales de JPL para que respondan.

El helicóptero de Marte que acompañará al rover también ha pasado recientemente una serie de pruebas diseñadas para prepararlo para la vida en el Planeta Rojo. A diferencia del rover, el helicóptero no llevará ningún instrumento científico, su principal propósito será probar que los vehículos más pesados que el aire pueden operar en la delgada atmósfera marciana, la cual tiene cerca del 1 por ciento de la densidad de la envoltura gaseosa de la Tierra. El helicóptero está compuesto por unas 1.500 piezas, con materiales que van desde la fibra de carbono hasta el aerogel.

El vehículo completo, incluyendo su cámara de alta resolución, pesa apenas 1,8 kg (4 lb) y será transportado a Marte en una cuna sujeta a la barriga del rover.

The Mars helecopter flight model pictured in February, 2019

En enero, el helicóptero completó una serie de vuelos de prueba de certificación y desde entonces ha sido trasladado a una instalación de Lockheed Martin en Denver, Colorado. Mientras estaban allí, los ingenieros comprobaron las conexiones eléctricas entre el helicóptero y su cuna, y sometieron al par a pruebas de vibración. El modelo de vuelo también fue sometido a pruebas térmicas, durante las cuales fue expuesto a -129° C (-200° F).

Después de las pruebas, el helicóptero fue devuelto a la JPL y equipado con un nuevo panel solar. Se espera que el modelo de vuelo sea entregado a la sala blanca High Bay 1 en algún momento de este verano para su integración final con el Mars 2020 Rover.

Si el demostrador de tecnología tiene éxito, las futuras misiones podrían contar con helicópteros para explorar zonas potencialmente peligrosas, como acantilados o cuevas, o incluso para transportar pequeñas cargas útiles.

Los miembros del público pueden dejar su propia marca en el rover Marte 2020 firmando una tarjeta de embarque de la NASA en el sitio web de la agencia. Los que rellenen el formulario tendrán sus nombres colocados en un chip del tamaño de una moneda de diez centavos en escritura microscópica, que será montado en el rover y protegido por una cubierta de vidrio.