Durante unos cuatro años, Virgin Orbit ha estado ocupada desarrollando un sistema de lanzamiento para transportar satélites al espacio utilizando un cohete montado en el ala de un 747 modificado. El equipo ha marcado hoy lo que llama un hito significativo, llevando dicho cohete al aire y lanzándolo por primera vez sobre el desierto californiano.

Virgin Orbit planea usar este sistema de lanzamiento para poner en órbita satélites que son tan pequeños como una barra de pan o tan grandes como una nevera, y poner en órbita algunos de los beneficios de este enfoque sobre los cohetes tradicionales que se elevan verticalmente desde una plataforma.

Básicamente se trata de convertir un 747 modificado llamado Cosmic Girl en un lanzacohetes, que podrá despegar desde aeropuertos convencionales. Esto significa que evitará cuellos de botella en los puertos espaciales y será menos susceptible a los retrasos meteorológicos. La compañía dice que será capaz de entregar cargas útiles en órbita con 24 horas de anticipación, donde los tiempos de espera actuales pueden ser de hasta 24 meses.

Este servicio completo todavía está a años de distancia, pero la compañía ha estado haciendo algunos progresos emocionantes en los últimos 12 meses. El pasado mes de septiembre mostró la nave nodriza Cosmic Girl con pilones especiales fijados en la parte inferior del ala para llevar su cohete LauncherOne, y luego en noviembre comenzó a llevar el booster en vuelos de prueba.

Hoy es la primera vez que LauncherOne sale a la venta en medio del vuelo de Cosmic Girl, completando la primera «prueba de caída» de la compañía. Esto significa que el cohete se dejó caer en picado de vuelta a la Tierra, con esta primera pero crítica prueba una forma de asegurar que los mecanismos de liberación funcionen y puedan crear una separación limpia entre la Chica Cósmica y LauncherOne.

Cuando llegue el momento de la verdad, Cosmic Girl lanzará LauncherOne a una altitud de unos 10.700 m (35.000 pies), momento en el que encenderá sus motores y lanzará al espacio la carga útil. Cosmic Girl, mientras tanto, bajará a tierra como un 747 regular y se preparará para ir de nuevo.

«Qué momento, Virgin Orbit ha lanzado nuestro cohete LauncherOne completamente construido y cargado de Cosmic Girl por primera vez», dijo Richard Branson, CEO de Virgin en Instagram. «Felicitaciones a todo el equipo.»

Virgin Orbit ha dicho que espera lanzar servicios comerciales en el Reino Unido para 2021.